L’énorme espace spatial déferlant de cette façon: la NASA dit que l’astéroïde est plus grand que notre plus haut bâtiment qui déferlera sur notre planète à 67.000 mph la semaine prochaine

L’Administration Nationale de l’Aéronautique et de l’Espace (NASA) a rapporté qu’un astéroïde gigantesque volera relativement près de la Terre le 4 février. L’astéroïde 2002 AJ129 a été classé « potentiellement dangereux » et fera son approche de la Terre à 13h30. PST (4:30 pm EST / 21:30 UST) le 4 février à une distance non inférieure à 10 fois la distance entre la Terre et la Lune. Malgré la proximité (en termes d’espace), la NASA a déclaré que l’astéroïde pose peu ou pas de risque de collision avec notre planète.

«Nous suivons cet astéroïde depuis plus de 14 ans et connaissons très précisément son orbite», explique Paul Chodes, directeur du Centre d’études des objets géocroiseurs de la NASA au Jet Propulsion Laboratory à Pasadena, en Californie. « Nos calculs indiquent que l’astéroïde 2002 AJ129 n’a aucune chance – zéro – de collision avec la Terre le 4 février ou n’importe quand au cours des 100 prochaines années. »

L’astéroïde 2002 AJ129 mesure environ 1,1 km de largeur et dévalle dans l’espace à une vitesse moyenne de 67 000 km / h (107 826 km / h). Cela rend l’astéroïde plus grand que le Burj Khalifa (le plus haut bâtiment du monde) et plus rapide que l’hypersonique North American X-15 (l’avion habité le plus rapide du monde). Ce seront les plus gros débris spatiaux à passer par notre planète cette année.

Comprendre le pire des cas

Une analyse de sa taille, de sa forme et de sa vélocité a conclu que si l’astéroïde se détournait de nous, il plongerait la Terre dans une mini ère glaciaire. L’impact ferait chuter les températures autour du monde d’environ huit degrés Celsius et laisserait un cratère de 0,6 mille de large (un kilomètre) dans son sillage. La suie qui serait poussée vers le haut de la collision resterait dans l’atmosphère pendant une décennie alors que la poussière qui a explosé dans le cratère prendrait environ six ans pour retomber au sol. (Relatif: Un seul coup d’astéroïde dans l’océan Atlantique pourrait générer une vague de tsunami de la taille de Fukushima provoquant des effondrements nucléaires dans 13 installations nucléaires le long de la côte Est.)

Heureusement, il est peu probable que cela se produise, a souligné la NASA. Asteroid 2002 AJ129 a une orbite remarquablement prévisible et les chances de s’en écarter sont incroyablement minces.

Cela ne signifie pas que la NASA ne prend pas au sérieux la défense planétaire. L’an dernier, ils ont annoncé que leur test de réorientation à double astéroïde (DART) allait entrer dans sa phase de conception préliminaire à partir du développement du concept. DART est la toute première mission à démontrer les techniques de déviation d’astéroïdes de la NASA.

Lindley Johnson, officier de défense planétaire au siège de la NASA à Washington explique: «DART serait la première mission de la NASA à démontrer ce que l’on appelle la technique d’impacteur cinétique – frappant l’astéroïde pour déplacer son orbite – pour se défendre contre un futur impact d’astéroïde. Ce [passage à la phase de conception] fait avancer le projet vers un test historique [sic] avec un petit astéroïde non menaçant. « 

Les scientifiques de la NASA espèrent tester DART sur un astéroïde qui fera son approche de la Terre en octobre 2022 et de nouveau en 2024. L’astéroïde, Didymos, est idéal pour tester DART car il est composé d’un système binaire composé de deux corps; Didymos A et Didymos B. Les scientifiques ont l’intention d’utiliser DART sur le plus petit astéroïde, Didymos B.

DART fonctionne en se frappant sur un corps plus petit à une vitesse d’environ 3,7 miles par seconde (six kilomètres par seconde). C’est environ neuf fois plus vite qu’une balle. L’objectif est de décaler l’astéroïde de son orbite, ce qui l’empêcherait de s’écraser sur notre planète. Lors de l’essai sur Didymos, les scientifiques de la NASA détermineront si l’impact cinétique pourrait fonctionner pour les astéroïdes de la taille de Didymos B.

«Avec DART, nous pouvons montrer comment protéger la Terre d’une frappe d’astéroïde avec un impacteur cinétique en frappant l’objet dangereux sur une trajectoire différente qui ne menacerait pas la planète», a conclu Andy Cheng du Johns Hopkins Applied Physics Laboratory à Laurel, Maryland.

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