Traitement «percée» chez l’homme avec un cancer de la peau avancé

« Le cancer de la peau guérit l’espoir pour des millions de personnes, car une percée majeure dans le traitement voit les tumeurs de l’homme disparaître complètement », rapporte le Daily Mirror.

Alors que le titre est prématuré, le rapport de cas sur lequel il est basé présente des résultats intéressants.

L’étude a impliqué un homme atteint de mélanome – le type de cancer de la peau le plus grave – qui s’était propagé à d’autres parties du corps.

Il a été engagé dans un petit essai pour essayer une combinaison de traitements d’immunothérapie, ce qui implique de stimuler le système immunitaire pour détecter et tuer les cellules cancéreuses.

La combinaison de traitements visait essentiellement à augmenter le nombre de cellules immunitaires T qui pourraient cibler et tuer les cellules de mélanome.

Les chercheurs ont administré à l’homme une infusion de lymphocytes T, ainsi qu’un traitement par anticorps qui aurait également contribué à augmenter leur nombre.

Les tumeurs de l’homme n’avaient pas répondu aux deux traitements lorsqu’elles étaient administrées séparément, mais prises ensemble, elles diminuaient la taille des tumeurs dans la poitrine.

Après trois ans, il avait obtenu une rémission complète – ce qui signifie que tous les signes du cancer avaient disparu. Il reste cinq ans plus tard sans cancer, lors de son dernier contrôle.

Ce sont des résultats prometteurs, mais sont également les résultats d’un seul cas. Dix personnes ont reçu la même combinaison de traitement que l’homme, mais seulement lui et un autre ont obtenu la même rémission.

Il est à espérer que les chercheurs s’appuieront sur ces résultats pour déterminer qui peut convenir à ce traitement.

Cependant, à ce stade, il n’offre pas un «espoir de guérison pour des millions», comme le déclare le Daily Mirror.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été menée par des chercheurs du Fred Hutchinson Cancer Research Center, de l’Université de Washington et du Memorial Sloan-Kettering Cancer Center, tous aux États-Unis.

Le financement a été fourni par l’Institut de recherche sur le cancer et une bourse de recherche translationnelle de l’équipe de recherche sur le cancer «Stand Up To Cancer» de l’Institut de recherche sur le cancer.

L’étude a été publiée dans le Journal of Experimental Medicine.

L’auteur principal de l’étude siège au comité consultatif d’Adaptive Biotechnologies, une société de biotechnologie dont la technologie a été utilisée dans ce cas.

Le titre du Daily Mirror donne un espoir plutôt faux aux nombreuses personnes et à leurs familles touchées par ce cancer agressif.

Cependant, le corps de l’article est généralement représentatif de l’étude et indique clairement que les résultats ont été trouvés pour une seule personne.

Le succès relatif du traitement aurait pu être beaucoup plus clair s’ils avaient mentionné que sur les 10 personnes qui ont reçu la nouvelle combinaison de traitement, seulement deux ont obtenu une rémission complète.

Sans ce contexte, les lecteurs pourraient croire que le traitement a eu un taux de réussite plus élevé que ce qui était réellement le cas.

Le journal fournit un angle humain à l’histoire, qui manque souvent dans les rapports de cas généralement secs.

L’homme en question espérait juste vivre quelques mois de plus pour pouvoir voir sa fille diplômée de l’université. Le succès de son traitement signifiait qu’il la voyait obtenir son diplôme et se marier quelques années plus tard.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Ce rapport de cas a étudié une combinaison de traitements contre le cancer chez une personne atteinte de mélanome métastatique n’ayant pas répondu aux deux traitements administrés individuellement.

Le mélanome malin est la forme la plus agressive du cancer de la peau. Métastatique signifie que le cancer s’est déjà propagé à d’autres parties du corps, comme le cerveau ou les poumons.

Différentes options de traitement peuvent être essayées à ce stade, comme la chimiothérapie, la radiothérapie ou les traitements biologiques qui aident le système immunitaire du corps à combattre les cellules cancéreuses – cette dernière est au centre de cette étude.

Les personnes atteintes d’un mélanome métastatique n’ont généralement pas assez de cellules immunitaires spécifiques de la tumeur pour prévenir la progression du cancer.

La progression peut être ralentie en transfusant des cellules T immunitaires – ou des lymphocytes T cytotoxiques (tueurs de cellules) – capables de cibler les cellules de mélanome. Mais une rémission complète est rare car les cellules T transférées ne survivent pas longtemps.

Une autre option consiste à administrer un anticorps pour bloquer l’antigène 4 associé aux CTL (anti-CTLA4). Il a été démontré que le blocage de cet antigène augmente le nombre de lymphocytes T spécifiques du mélanome.

Cependant, une rémission complète du cancer est rare lorsqu’on administre un anti-CTLA4 seul, tout comme l’administration de lymphocytes T seuls.

Cette étude visait à combiner les deux traitements. Les chercheurs ont cherché à transfuser des CTL spécifiques du mélanome qui ont d’abord été « amorcés » par une protéine de signalisation appelée interleukine-21 (IL-21), ce qui aiderait à augmenter le nombre de ces lymphocytes T.

Ces CTL améliorés ont été combinés avec anti-CTLA4 pour voir si cela aiderait le patient atteint de cancer de la peau.

Qu’est-ce que la recherche implique?

C’était le cas d’un homme de 53 ans qui s’est présenté pour la première fois avec un mélanome avancé sur sa cuisse droite qui s’était déjà propagé aux ganglions lymphatiques.

Malgré une intervention chirurgicale suivie d’une immunothérapie à l’interféron alpha, le cancer s’est propagé à d’autres parties du corps (métastases) quatre ans plus tard.

Il a d’abord reçu quatre cycles d’IL-21 et le cancer a progressé, puis deux perfusions de LTC spécifiques au mélanome et plus de progression.

Il a ensuite reçu des anti-CTLA4 (ipilimumab), qui initialement ralentissaient la croissance tumorale, mais quatre mois plus tard, il présentait de nouvelles métastases.

L’homme a ensuite été traité avec des LTC spécifiques du mélanome sensibilisés à l’IL-21, immédiatement suivis d’une dose unique d’ipilimumab. Il a été surveillé pour les événements indésirables et la progression de la maladie.

Quels ont été les résultats de base?

Avant le traitement, l’homme avait des masses tumorales dans la poitrine. Douze semaines après le début du traitement combiné, les tumeurs ont commencé à se réduire en taille.

Après trois ans, il a eu une rémission complète telle que définie par l’état du système immunitaire et de toute tumeur solide, et est resté sans maladie cinq ans plus tard.

Il n’y a eu aucun événement indésirable grave, à l’exception d’une température transitoire élevée et d’un faible nombre de globules blancs au moment des perfusions, ce qui est un effet secondaire fréquent de la chimiothérapie.

Cependant, il a perdu le pigment de ses sourcils et de ses cils (vitiligo), qui s’est développé vers 12 semaines lorsque la tumeur a initialement diminué en taille et a persisté cinq ans plus tard.

Le seul patient décrit ici représente l’une des 10 personnes traitées par ce traitement combiné. Il était l’une des deux personnes qui ont atteint une rémission complète en cours.

Parmi les huit autres, deux ont obtenu une réponse partielle, trois ont atteint une maladie stable et trois ont connu une progression de la maladie.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que «la combinaison du blocage de CTLA4 avec le transfert de CTL antitumoraux robustes et bien caractérisés représente une stratégie encourageante pour améliorer l’activité des CTL transférés de manière adoptive et induire des réponses antitumorales de novo.

« Cette stratégie peut être très prometteuse pour les mélanomes résistants au blocage immunitaire. »

Conclusion

Ceci est décrit comme la première étude de cas chez l’homme à avoir combiné avec succès ces traitements immunitaires.

Les résultats démontrent que la rémission du cancer à long terme a été obtenue même après que le cancer avait progressé rapidement lorsque la personne avait reçu de l’IL-21, des CTL et des anti-CTLA4 séparément.

Ceux-ci semblent être des résultats extrêmement encourageants pour le mélanome métastatique, un cancer avec un pronostic notoirement mauvais.

Cependant, avant que les résultats ne suscitent trop d’espoir, il faut souligner que ce rapport de cas se concentre sur un seul homme.

Les chercheurs notent qu’il est l’une des 10 personnes qui ont participé à l’essai de ce traitement combiné, et qu’une seule autre personne a également reçu une rémission complète.

Cela signifie que cette combinaison de traitement peut ne pas offrir l’espoir d’un traitement complet pour toutes les personnes qui ont atteint les stades avancés de ce cancer agressif.

On ne sait pas pourquoi ces deux personnes ont réagi si positivement au traitement, alors que les huit autres ne l’ont pas fait. Cependant, de nouvelles possibilités de traitement pour un mélanome avancé sont toujours les bienvenues.

On espère que les chercheurs pourront tirer parti de ces résultats encourageants dans les futurs essais pour découvrir quelles personnes atteintes de mélanome métastatique sont susceptibles d’être adaptées à ce traitement et en bénéficieraient le plus – par exemple, en examinant les caractéristiques de leur cancer, profil cellulaire et traitement antérieur.

Pour l’instant, le message le plus important pour le mélanome malin reste qu’il vaut mieux prévenir que guérir.

Bien que tous les cancers ne puissent pas être évités, vous pouvez réduire le risque de mélanome en protégeant votre peau et vos yeux du soleil et en évitant les sources artificielles de rayons UV nocifs, comme les lampes de bronzage ou les lits.

En savoir plus sur comment protéger votre peau du soleil et réduire le risque de développer un cancer de la peau.